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免疫細胞治療とは-自分自身の免疫細胞でがんを攻撃

免疫細胞治療は、体内でがん細胞やウイルスなどの外敵と闘う免疫細胞を患者さんの血液から取り出し、人工的に数を増やしたり効率的にがんを攻撃するよう教育してから再び体内へ戻すことで、重い副作用なくがんを攻撃する治療法です。

 

免疫細胞治療のしくみ
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以下、他の治療との違いや免疫の仕組みなどについて説明します。

三大治療と免疫細胞治療

現在、がん治療では、手術、化学療法、放射線治療の三大治療が標準的に行われています。三大治療はいずれも、外部からの力でがん細胞を取り除いたり攻撃しようとするものです。その際には、正常細胞も傷を受けたり死んだりすることがあり、それが副作用として現れる場合があります。

これに対して免疫細胞治療は、外部の力で直接がん細胞を攻撃するのでなく、患者さんの身体の内部にある免疫細胞を培養・加工してがんを攻撃する点に大きな違いがあります。

自らの細胞を使うことから大きな副作用はなく、また三大治療と組み合わせて行うこともできます。最近では、三大治療の効果が、患者さん本人の免疫状態によって大きく左右されることも分かってきており、免疫細胞治療は三大治療の効果を高めることも期待されます。

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自然に備わる、身体を守る仕組み―免疫の仕組み

私たちの体には、ウイルスなどの外敵や体内で発生した異常細胞を排除して、体を守っていく仕組みが自然に備わっています。この仕組みのことを総称して“免疫”と呼んでいます。

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リンパ球(免疫細胞)ががん細胞を攻撃している顕微鏡映像

上記動画のように、がん細胞などの異常細胞を排除する役割を担っているのが、リンパ球などの免疫細胞です。対象に触って敵と認識する細胞、敵の特徴を他の免疫細胞に知らせ攻撃を指示する細胞、攻撃の武器を作る細胞、敵を直接攻撃する細胞など様々な種類があり、複雑なシステムを形作り互いに協力して敵を排除します。

健康な人でも放射線や発がん性物質などの影響により、1日に数千個もの異常な細胞が体内に生じていると考えられていますが、免疫システムが異常な細胞を見つけ排除することで、がんとして発症するのを防いでいると言われています。

しかし、体内に生じた異常な細胞が免疫システムの監視を潜りぬけて分裂、増殖していくと、がんとなって発症してしまいます。がん細胞の中には免疫細胞の増殖や攻撃を抑制する力を持っているものもあり、一度発症したがんを免疫細胞のカで抑え込むのは難しくなります。そこで考えられたのが、免疫の機能を強化することでがん細胞を抑え込む免疫細胞治療です。

一人ひとりに最適な治療をご提案―個別化医療(オーダーメード医療)

免疫細胞治療のなかには、樹状細胞を用いてがん細胞の特定の目印を狙い撃ちにする方法(樹状細胞ワクチン療法など)や、免疫作用全体を底上げする方法(アルファ・ベータT細胞療法などの活性化自己リンパ球療法)など、さまざまな治療法があります。最近では国内外で研究が進み、新しい免疫療法も次々と登場しています。

しかし、がん細胞の性質は患者さん一人ひとりで全く異なるため、どの患者さんにも効くという万能の方法は登場していません。治療の新旧にとらわれず、患者さんの状態に応じて最適な免疫療法を使い分けする必要があります。

「A治療が最新世代の治療法だから万人にとって優れている」あるいは「B治療は従来からある治療だから効果が少ない」ということではなく、患者さんの免疫細胞やがん細胞の状態を徹底的に検査し、一人ひとりに個別化された最適な治療法を選択・提案することが重要と考えています。

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免疫療法の歴史

免疫療法の研究の歴史は、1980年代まで遡ります。

米国国立がん研究所(NCI)の外科部長だったローゼンバーグ博士が、体外へ取り出した患者さんの血液に、免疫細胞どうしが連絡を取り合うのに使っている物質を加えてから患者さんに戻す治療法を開発、悪性黒色腫という難治がんの患者さんで良好な結果が出たことから、免疫細胞を用いたがん治療が一気に世界中の注目を集めるようになりました。

それ以来、免疫ががんに対してどうやったら働くようになるのか各国で盛んに研究が行われ、免疫を担うさまざまな免疫細胞のはたらきが判明し、それぞれの細胞の培養方法が確立していきました。

ローゼンバーグ博士の成果をもとに、日本や欧米など各国で地道に研究や実地医療が続けられた結果、アメリカ・ロックフェラー大学ラルフ・スタインマン博士が樹状細胞(免疫細胞のひとつ)の研究でノーベル賞を受賞するなど、免疫の分野は目覚ましい発展を遂げました。スタインマン博士は自身の膵臓がんの治療に樹状細胞を用いていたことでも有名になりました。

さらに、2014年には再生医療等の安全性の確保等に関する法律(再生医療新法)医薬品、医療機器等の品質、有効性及び安全性の確保等に関する法律(医薬品医療機器等法)が施行されるなど、免疫細胞治療を含む再生医療がより安全かつ迅速に実施されるための法環境も整いつつあります。

免疫細胞治療の研究が進み、今や、世界中の数多くの専門家が治療効果を高めるべく研究をつづけています。我が国でも、免疫細胞治療が大学病院などで先進医療として実施されてきており、使用する免疫細胞や用いる培養方法の違いによってさまざまな種類の治療法が登場しています。

免疫細胞治療の特徴

 
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